将向偏远地区提供互连网,推文(TweetState of Qatar(推特(Twitter卡塔尔(قطر‎卡塔尔国无人驾驶飞机首次航行成功

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虽然世界已经进入互联网时代,并不是每个人都可以享受到互联网带来的便利。即便是当下,全球也只有不到一半的地区可以连接互联网,还有六成的人口总计40亿人没有网络。其中16亿人生活在移动网络无法覆盖的偏远地区,为这些偏远地区提供互联网覆盖存在诸多技术挑战以及造价不菲的问题。

许多人认为互联网接入已经成为理所当然的存在,但全球依然有40亿人无法联网,其中16亿人生活在没有任何移动网络覆盖的偏远地区。Facebook开发一系列技术想要解决这个问题,包括高空太阳能无人机Aquila。这个项目最近取得新的进展,Facebook宣布其6月28日在美国亚利桑那州尤马试验场完成了联网无人机的首次飞行测试。

Facebook无人机Aquila首飞成功

这种太阳能无人机可使用激光向地球上偏远地区的提供互联网接入服务。在测试飞行期间,Facebook对其进行了一系列“功能检查”,Aquila在空中停留了96分钟,超过预定时间3倍以上。在空中,Aquila消耗了2000瓦电力,大约与吹风机差不多。而当Aquila达到巡航高度和速度时,消耗的电力约为5000瓦。

扎克伯格现场见证了Aquila首飞

Facebook首席执行官马克·扎克伯格(Mark
Zuckerberg)表示:“如果在我开始创建Facebook时,你告诉我将来可能会建造飞机,我会以为你疯了!我们不是飞机公司,但在产生这个创意短短2年内,我们建立了团队,现在甚至已经有了可以飞行1个半小时的飞机。在实现帮助所有人联网的道路上,这是个巨大的里程碑。”

Facebook无人机规格详解

扎克伯格说,Facebook将建造数千架联网无人机。他称:“这个里程碑很快将被抛在后面,我们将开发最长耐力、打破纪录的无人机。届时,我们准备建造数千架无人机,与全世界的政府和电信公司合作,为城市郊区、乡村以及灾区民众提供互联网接入服务。这些地方,目前都还没有网络服务。”扎克伯格澄清,Facebook不会自己建造无人机。他说:“我们要做的是证明这个创意有用,然后将技术授权给其他公司,以便于电信公司、政府机构、非营利组织可以利用。”

这也是Facebook和谷歌等互联网巨头所致力于解决的问题。在谷歌气球网络项目Project
Loon已在斯里兰卡落户之后,Facebook的无人机网络项目也迈过了新的里程碑。

Facebook全球工程与基础设施副总裁杰伊·帕里克(Jay
Parikh)说:“我们已经试飞只有Aquila1/5大小的原型机数月时间,但这是我们首次试飞完全版的Aquila。此次测试飞行旨在验证我们的操作模式和整体飞机设计。为了证明其设计的全部能力,我们将在未来数月乃至数年对Aquila进行一系列漫长测试。失败是在所难免的,有时候甚至是计划中的,只有将其推向极限边缘,才能让我们学到更多。”

Facebook今日宣布,其网络投送无人机Aquila已经于6月28日在亚利桑那州的一个军用机场成功首航。虽然此前Facebook工程师测试一款五分之一尺寸的Aquila已有数月时间,但这次是全尺寸Aquila的第一次成功试飞。Aquila首航在低空飞行了96分钟,飞行时间超过了Facebook此前预期的三倍。Facebook创始人兼CEO扎克伯格也亲自到场见证了这一时刻。

在测试飞行中,Facebook收集了大量珍贵数据,可用于调整未来设计。测试飞行比原计划的速度更快、海拔更高、时间更长。最终,Aquila将可在海拔18288米到27432米的高空中巡航,并向地面提供联网服务。Aquila最多可飞行3个月时间,其翼展超过波音737。电池占了Aquila体重一半,储存的电力可供Aquila在夜间或没有太阳的时候使用。

2013年,Facebook携手诺基亚、爱立信、高通等网络设备及互联网公司创建了Internet.org,致力于为发展中国家及偏远地区提供互联网。今年3月,扎克伯格宣布Facebook已经和菲律宾和巴拉圭运营商合作,帮助300万人获得了网络。

帕里克说:“首次试飞成功让我们深受鼓舞,但我们依然有很多工作要做。事实上,为了达到能够飞跃偏远地区、提供长达3个月的联网服务的目标,我们需要打破太阳能无人飞行的世界纪录,目前的最高纪录为2周。这要求我们正技术和工程领域取得重大进步,我们还需要与运营商、政府机构以及其他合作伙伴精诚合作,以便将这些飞机部署在最需要的地方。”

随后,Facebook成立了Facebook Connectivity
Lab实验室,开发无人机、卫星等技术手段实现这一目标。为了组建这一团队,Facebook从美国宇航局等航空航天机构挖来了诸多工程师。此外,2014年Facebook收购了英国无人机公司Ascenta,获得了诸多重要技术。

Aquila是由太阳能面板供电的,理论上一次可以飞行至多3个月时间,速度达到每小时120公里;虽然翼展接近波音737飞机,但重量仅有453公斤;开启巡航模式,耗电仅为5000瓦,功耗仅仅相当于三个头发吹风机或者一台微波炉。按照设计规划,这架无人机可以在18000米的高空飞行,通过激光和毫米波技术,为那些传统网络设备无法抵达的偏远地区推送互联网,网络覆盖半径为96公里。

未来Facebook还将继续测试和推进Aquila的性能。目前太阳能无人机的续航记录是两个星期,Aquila要达到Facebook长达3个月续航的预期还要进行诸多后续研发。相对而言,谷歌的气球网络可以在高空平流层漂浮6个月。

不过,要使用Facebook推送的网络,地面依然需要设置天线,将无人机推送的信号转化为Wi-Fi或4G网络。这意味着,如果当地不愿意设置天线接受信号,那么也无法接入互联网。同样的,谷歌的气球项目也必须得到当地政府的批准。

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